Offerman Consulting
spacer Zone

Het einde van een fallus-symbool

Waar men vroeger op verjaardagen nog flink kon opscheppen over zijn nieuwste kantoormachine, is de vervanging van een PC tegenwoordig nauwelijks meer onderwerp van gesprek. Mannen die voorheen de Megaherzen van hun processor gebruikten als een verlenging van hun geslacht zijn allang weer met hun lease-bak en die van de buurman in de weer. Hun PC is even vanzelfsprekend aan het worden als de koelkast. Met een brede beschikbaarheid, in grote volumes, op lage marges, en opgebouwd uit standaard onderdelen, voldoet de PC dan ook aan alle eisen van een commodity.

Universele bouwsteen

Hoewel de PC behoorlijk te lijden heeft onder de beperkingen die nog dateren uit de afgelopen decennia, wordt het steeds meer de universele bouwsteen van al onze computersystemen. Daarmee is de PC een standaardproduct geworden dat zich vanaf de werkplek ook verspreid naar aanpalende domeinen.

De PC wordt immers niet alleen meer als desktop systeem of kleine server ingezet, maar ziet men ook steeds vaker terug als basisonderdeel ter vervanging van veel grotere systemen. Zo is de film- en animatie-industrie, die jarenlang een hele goede klant was van SGI, massaal overgestapt op Linux gebaseerde rendering farms. Op dit moment worden ook systemen voor technisch-wetenschappelijk rekenwerk steeds vaker vervangen door een vergelijkbare configuratie. Dergelijke systemen worden bijvoorbeeld gebruikt door Shell in Rijswijk, het Lorentz Instituut in Leiden, en SARA in Amsterdam. Met de introductie van zijn Real Application Clusters (RAC) voor database-toepassingen doet Oracle bovendien een aanval op de grote generieke server-systemen van IBM, HP, Sun en Unisys.
Behalve deze strak geregiseerde clusters zijn ook de veel heterogener en dynamischer grids een uitvloeisel van deze trend. Leveranciers spelen hier weer op in met de introductie van de blades.

Basiseenheid

Maar zelfs als het gaat om compleet andere architecturen blijkt de PC als basiseenheid zijn invloed te doen gelden. IBM heeft sommige van zijn zSeries mainframes gepartitioneerd in honderden Virtual Linux Servers. En andersom levert UMX weer PC-gebaseerde emulatoren voor de traditionele mainframe-systemen. Maar ook de zogenaamde appliances, rack-mounted kastjes met een enkele specifieke functie, zijn regelmatig gebaseerd op de PC-archictectuur. Dat geldt bijvoorbeeld voor de Cobalt Qubes van Sun, de IP-firewalls van Nokia, en de NAS appliances van IBM, Dell en Quantum.

Kaalslag

De kaalslag onder processoren, computer-architecturen en operating systems zal nog wel even voort blijven duren. De Wetten der Ontwikkeling voorspellen immers een steeds verdergaande en zich naar boven bewegende commoditisering van onze wereld. Na de hardware moet het operating system daarom wel de volgende kandidaat zijn. Met een winstmarge van 86 procent lijkt Windows slecht te passen in deze ontwikkelingen. Is het toeval dat Linux wordt ingezet in de meeste van de hierboven genoemde voorbeelden? Of een voorbode? Standaardisatie en openheid zijn immers essentiële voorwaarden voor een breed aanbod en lagere marges.

Deze column verscheen eerder in CIO, januari 2003.